Los “castells” en la Tarragona de 1800

Las estructuras de los castillos tal como las conocemos hoy en día las podemos situar los finales del siglo XVIII en las comarcas de Tarragona, y más en concreto a la población de Valls.
El 2 de febrero de 1801, por la Fiestas Decenales de la Virgen de la Candela de Valls, un grupo de vallenses y Alcoverenses hacen un pilar de 5 y un pilar de tres caminando en plena procesión. Esta puede considerarse la primera actuación castellera y, supuestamente, el nacimiento de la Colla dels Pagesos, precursora de la Colla Vella de los Xiquets de Valls.
El año 1805 se documenta por primera vez la existencia de dos grupos castellers en Valls, la Colla dels Pagesos o Grupo Alta y la Colla de los Menestrals o Grupo Baja, lideradas por los hermanos Salvador y Josep Batet i Llobera respectivamente. Ambas pandillas fueron cambiando de nombre a lo largo del tiempo y actualmente se quiere creer que la actual Colla Vella de los Xiquets de Valls es la continuadora de la de los Labradores, y la Colla Joves de los Xiquets de Valls la de los Menestrals. La primera, que se ha auto-atribuido estar documentada desde 1801, se erigió como el grupo tradicional mientras que la segunda, fundada en 1812 por el jefe de grupo José Batet i Llobera, era de tendencia liberal. Por todo este valor histórico, y especialmente por el mantenimiento de este arte a través de los siglos, la población de Valls es considerada el “Cuna de los castillos”.
En 1819 como consecuencia de la muerte de un casteller se prohíbe a las dos pandillas de Xiquets de Valls actuar en su ciudad; prohibición que dura hasta el año 1834.
Históricamente la actividad castellera ha sufrido altibajos destacados (casi cíclicos), ligados estrechamente a periodos de crisis o bonanza económica, social o bélica. Así pues, por ejemplo, la Guerra del Francés (1808-1814) y la Primera Guerra Carlista (1833-1840), sacudieron fuertemente la actividad castellera.
Ambas pandillas no actuaban sólo en Valls sino que se solían desplazar a comarcas vecinas contratadas para actuar en fiestas mayores o otras celebraciones. Los jefes de grupo administraban el dinero recibido y normalmente disponían de la ayuda de la población local a la hora de levantar las construcciones. Esta colaboración hizo que posteriormente aparecieran dos grupos más en Tarragona (la Colla dels Pagesos y la Colla de los Pescadores), ambas con un buen número de castellers vallenses.


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