Pedro Virgili y Bellver: Cirujano Mayor de la Real Armada Española

Pedro Virgili y Bellver, considerado como el restaurador  i renovador de la cirugía en España en el siglo XVIII i precursor de la floreciente cirugía del siglo XIX., nació el 15 de febrero de 1699 en la población de Vilallonga del Campo (Tarragona). Diferentes autores y diferentes páginas electrónicas como mcn.biografias nos acercan a su importante figura.

Hijo de labradores, comenzó a practicar de barbero y a los catorce años pasó al Hospital de Tarragona como sangrador, donde permaneció un tiempo formándose. Con diecisiete años se fue a Montpellier para estudiar medicina, terminando la especialización  en cirugía con veinticuatro años.

En 1724 ingresó como cirujano en los Reales Ejércitos, cuando ingresó como militar en el Hospital Real de Tarragona; desde allí pasó al de Valencia como practicante mayor. En el Sitio de Gibraltar fue cirujano ayudante en el hospital que se creó en Algeciras, donde pronto ascendió a cirujano mayor. En esta ciudad conoció precisamente al cirujano Jean La Combe, llamado por Felipe V para elevar el nivel de los cirujanos de la Armada. La Combe estaba proyectando en esos momentos la creación de una escuela en el Real Hospital de la Armada de Cádiz, en la que, entre otras cosas, existiría la obligatoriedad de asistir a las demostraciones anatómicas. Virgili encontró tan sugestivo el proyecto, que decidió abandonar el Ejército para pasar a Cádiz a las órdenes del cirujano francés como ayudante de cirujano mayor de la Armada. Viajó de nuevo a París y por tres veces a América, lo que le sirvió para tomar contacto con los problemas reales de un cirujano en un navío.

Se le destinó a una Flota de Indias al mando del teniente general Rodrigo Torres con las que estuvo realizando viajes a Tierra Firme y Nueva España, así como a Cuba, comenzando en el año 1738 y permaneciendo hasta 1740. En el mismo año fue nombrado por Real Cédula Cirujano Mayor de la escuadra, perteneciente al Departamento Marítimo del Ferrol.

En el año 1743 pidió licencia para pasar a París a terminar de perfeccionar sus técnicas, de donde regresó en el año 1745, pasando a demostrar sus nuevos conocimientos y a defensar  la cirugía. Este mismo año, a petición suya, se ordena y obliga a los propietarios y capitanes de los bajeles de Carrera de Indias a llevar en sus viajes al menos un barbero-sangrador por buque.

Real Colegio de Cirugía de Cádiz

En el año 1747, elevó un memorial al rey D. Fernando VI, en el que le indicaba la falta de cirujanos en la Armada, causa por la que un gran porcentaje de muertes se producían por no poder ser atendidos los enfermos. El resultado de esta demanda fue que al año siguiente fundó el Real Colegio de Cirujanos de la Armada, en Cádiz, origen de los otros Colegios de Cirugía que se fueron creando por toda España a partir de ese momento.

Por Real Orden del día cuatro de enero de 1749 se le ascendió a Cirujano Mayor de la Real Armada.

Virgili llegó a ostentar incluso título de nobleza. Debido a su fama, fue llamado en 1758 a la Corte, al principio como médico de la reina Bárbara de Braganza y más tarde del propio Fernando VI. Aunque mantuvo su vinculación con el Colegio de Cádiz, del que continuó siendo director, su estancia en Madrid supuso una disminución de su actividad científica, agravada además por las polémicas con Vicente López surgidas con motivo de la enfermedad de la reina, y las ya antiguas con los protomédicos de la Armada, que querían monopolizar las instituciones profesionales de los cirujanos.

La llegada del nuevo monarca Carlos III fue también al principio negativa para Virgili, que fue jubilado como cirujano de cámara. No obstante, su inactividad fue corta, ya que ese mismo año (1760) proyectó la fundación de un nuevo colegio de cirugía en Barcelona y, pese a la oposición mantenida por la Universidad de Cervera, pudo llevar a feliz término el proyecto, con la ayuda del cirujano de cámara Pedro Perchet. En 1764 se inauguró el Real Colegio de Cirugía de Barcelona, ubicado junto al viejo hospital de la Santa Cruz y con las mismas características estructurales e idénticas actividades que el Colegio gaditano.

 

Real Colegio de Cirugía de Barcelona

Entre sus trabajos de más mérito, estuvo la “Memoria sobre la broncotomía” que en año de 1743, se publicó en París, por la Academia de Medicina y “Compendio del arte de partear” publicada en Barcelona en el año 1765.

Falleció después de una larga inhabilitación por causa de problemas graves reumáticos en la ciudad de Barcelona en 1777.

En 1780, Antonio Gimbernat y Mariano Ribas, discípulos de Virgíli en Cádiz, fundaron el Real Colegio de San Carlos en Madrid, donde también se formaban cirujanos civiles.

Virgili mantuvo vinculaciones muy estrechas con las más importantes figuras científicas del momento, como Antonio de Ulloa y Jorge Juan, y participó activamente en la Asamblea amistosa y literaria que este ultimo fundó en Cádiz. Fue cabeza y maestro de una importante escuela de cirujanos que contó entre sus filas nombres de la talla de Francisco Canivell, Diego de Velasco, Francisco Villaverde, Francisco Puig y, sobre todo, su más inmediato sucesor, en quien culminó la cirugía española del siglo XVIII: Antonio de Gimbernat.

En el año 1893 su retrato fue colgado en la Galería de Catalanes Ilustres del Ayuntamiento de Barcelona.

El hospital militar de Barcelona ha pasado a denominarse Parc Sanitari Pere Virgili, en honor suyo una vez ha dejado las actividades militares para dar paso a actividades civiles.

Lleva su nombre un premio de cirugía otorgado por el Ayuntamiento de Cádiz, la Real Academia Nacional de Medicina y la Real Academia de Medicina y Cirugía de Cádiz.


En Vilallonga del Campo i gestionado por el Centro de Estudios Doctor Pedro Virgili, está el Museo-Archivo que lleva su nombre y que fue inaugurado en el año 2000. El Museo acoge una exposición permanente dedicada a la cirugía del siglo XVIII y del que hablaremos con mayor extensión en otro artículo de nuestro bloc. 

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